Derek Jeter, uno de los jugadores de béisbol más importantes de los últimos tiempos, es el promotor de The Players’ Tribune, el medio de comunicación que no quiere intermediarios entre los deportistas y su audiencia. El proyecto, iniciado hace casi dos años, publica historias creadas por los propios jugadores y compite con gigantes como ESPN o Sports Illustrated.

El 4 de julio siempre es un día muy especial para los norteamericanos. La celebración del Día de la Independencia es una imagen en movimiento del sueño americano. Las barbacoas y los fuegos artificiales que Hollywood ha insertado en el imaginario colectivo han mutado en imágenes y vídeos cortos en Snapchat o Instagram con filtros y emojis expresamente elaborados para la ocasión. Ya no es la industria del cine la que traslada un ideal o un sueño de barras y estrellas, es el deseo individual de compartir una experiencia individual y singular sin que un intermediario la dulcifique o matice. Pero, el 4 de julio de este año también fue un día muy especial para los aficionados al baloncesto: Kevin Durant anunció que abandonaba Oklahoma para jugar en Golden State Warriors. La noticia, un movimiento telúrico en la mejor liga de baloncesto del mundo, no se conoció a través de la ESPN o Sports Illustrated. The Players’ Tribune (TPT) publicó un artículo firmado por el propio Durant en el que el alero explicaba el qué, el cuándo, el dónde…, las tradicionales ‘W’ del vademécum periodístico. La exclusiva se conocía directamente de puño y letra del jugador sin intermediarios, sin filtros, en un medio de comunicación en el que solo escriben deportistas.

The Players’ Tribune es un proyecto disruptivo que está removiendo los cimientos del periodismo deportivo en Estados Unidos. El particular ‘Jon Nieve’ de esta historia es Derek Jeter, ex bateador de los New York Yankees, uno de los mejores jugadores de béisbol de la historia. Después de retirarse de la práctica deportiva y haber llenado páginas y horas de ‘prensa rosa’, ‘resucitó’ para sumar a su causa a 800 atletas e implantar un modelo diferente en la comunicación con y de los deportistas. El proyecto The Players’ Tribune, iniciado en octubre de 2014, partía de una premisa: los propios deportistas ‘escriben’ sus historias a través de soportes como el tradicional post, el vídeo, la fotografía o el podcast. La plataforma, que inicialmente no estaba pensada para dar cobertura a grandes exclusivas, tiene en su haber la publicación de noticias de impacto como las retiradas de Steve Nash -en vídeo- o Kobe Bryant -con un poema que tiró abajo la web de Jeter-. Para  el exjugador de los Yankees, hay una palabra clave en este proyecto: la confianza del deportista. Hace un año, el propio Jeter definía The Players’ Tribune como una plataforma de confianza, verificada -“a trusted platform for athletes to tell their stories their way”-.

El hecho de trasladar el periodismo deportivo a la primera persona del jugador o atleta ha suscitado distintas críticas desde la propia industria del periodismo. Un sector de la profesión considera que son artículos demasiado blandos, incluso infantiles, alejados de los incidentes o episodios oscuros que protagonizan los deportistas. También se expone que más que un medio, The Players’ Tribune es una plataforma de relaciones públicas con publicaciones que no dejan de ser notas de prensa con dosis de narrativa. Hay quien incluso ve imposible que determinados deportistas sean capaces de elaborar una pieza. Tengan fundamento o no estas críticas, lo cierto es que el proyecto tiene una sólida base. El equipo profesional que ha reunido Jeter es una suerte de ‘dream team’ del periodismo deportivo. Entre sus 35 empleados cuenta con Gary Hoenig, antiguo director editorial de ESPN Publishing y fundador de ESPN The Magazine; Maureen Cavanagh, exdirector de fotografía de Sports Illustrated; o Jessica Robertson, que fue directora de contenidos de MTV Network, entre otros.

Kobe Bryant, inversor de The Players’ Tribune

The Players’ Tribune ha conseguido reunir 18 millones de dólares (16,4 millones de euros) en tres rondas de inversión en dos años. El proyecto de Jeter cuenta con el respaldo del fondo NEA (New Enterprise Associates), que ha aportado 8,6 millones de euros, y de distintos deportistas. Es el caso del propio Kobe Bryant, con una importante participación en el proyecto. Jon Sakoda, director de NEA, indica que el proyecto va ‘quemando’ fases con suma celeridad: la primera etapa, de construcción de una sólida comunidad de deportistas, ya se ha conseguido; la segunda fase, centrada en mejorar la distribución, es el objetivo para 2016; la tercera fase, la monetización, vendrá después. Para obtener beneficio es clave asentar una audiencia sólida. Hasta la noticia de la marcha de Durant a Golden State Warriors, la web había marcado un hito mensual en noviembre de 2015 con 3,1 millones de usuarios únicos. Solo ese lunes, 4 de julio de 2016, se alcanzaron los 2,5 millones de usuarios únicos.

El modelo de negocio de The Players’ Tribune se inició con limitadas inserciones publicitarias que han dado paso a un programa de patrocinios en el que la plataforma hace productos ‘llave en mano’ o ‘branded content’.  El vídeo es el formato más utilizado y el objetivo es trabajar más piezas en primera persona. Compañías como Porsche, Chocolate Milk, Dove, Toyota o Red Bull tienen sus propias series patrocinadas (‘Singular Focus’, ‘From Somewhere’..) dentro de The Players’ Tribune. “Hemos demostrado lo que los atletas pueden hacer cuando se les da la oportunidad de expresarse y ahora es el momento de llevarlo a un nivel superior. Hay más contenido, más canales de distribución, más nuevas formas de contar nuestras historias a nuestra manera”, señala Jeter.

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